VÍDEO – Vazamento de isobutano levou à explosão e incêndio na refinaria da ExxonMobil

Uma atmosfera explosiva foi inflamada na refinaria da ExxonMobil em Baton Rouge em 22 de novembro de 2016. Quatro pessoas ficaram feridas no evento, duas delas gravemente. O incêndio foi causado pela liberação não intencional de 0,9 toneladas de isobutano na atmosfera. Uma nuvem de gás inflamável encontrou uma fonte de ignição apenas 30 segundos após a instalação ter sido desbloqueada.

A investigação do CSB mostrou que a refinaria há muito tempo enfrentava falhas nas válvulas de fechamento manual. O problema relacionado às engrenagens que de tempos em tempos se recusavam a funcionar, impossibilitando a abertura e fechamento das válvulas. Quando havia esse problema, os funcionários desparafusavam e removiam as engrenagens e fechavam ou abriam a válvula girando a haste da válvula usando uma chave hidráulica. Embora nenhum procedimento tenha sido escrito para este tipo de atividades, tais procedimentos foram realizados com o consentimento geral dos supervisores.

Causa direta de vazamento de isobutano e de incêndio

No lamentável dia, dois funcionários do departamento de alquilação estavam preparando a instalação para o trabalho de manutenção. Uma de suas tarefas era incorporar a bomba secundária de isobutano em operação. Para isso, foi necessário abrir uma válvula localizada na tubulação que conecta o tanque de isobutano à bomba e mais adiante, ao restante da instalação (Figura 1). A válvula tinha um acionamento manual com uma engrenagem, que no dia do acidente funcionava incorretamente – mesmo que o funcionário girasse a torneira, a válvula permanecia na posição fechada.

Fig. 1. Fragmento do sistema de alquilação do sistema dentro do qual isobutano foi emitido. A válvula da qual as emissões ocorreram está marcada em vermelho.

Prática aceita implementada sem um procedimento escrito

Para contornar a falha, um dos funcionários decidiu desparafusar a engrenagem e depois abrir a válvula usando uma chave – no departamento de alquilação, a desmontagem da engrenagem no caso de válvulas de fechamento com defeito era uma solução amplamente aceita. Embora o operador pudesse desparafusar os dois parafusos horizontais que fixam a engrenagem ao suporte de metal, ele finalmente decidiu desparafusar os quatro parafusos verticais que fixam a engrenagem ao corpo da válvula através de um suporte de metal (fig. 2). Foi um erro fatal que levou diretamente ao desastre.

Fig. 2. Projeto da válvula a partir da qual isobutano foi emitido. Apenas cerca de 3% das válvulas de fechamento de cerca de 500 localizadas no departamento de alquilação tiveram o projeto apresentado acima. Nos restantes 97% dos casos, a engrenagem com suporte de metal foi montada na porta de conexão da válvula e não na tampa superior da válvula.

Optando por desmontar a engrenagem desparafusando os quatro parafusos verticais, o operador ao mesmo tempo desaparafusou a tampa superior da válvula, responsável pela sua vedação. Quando um dos funcionários, usando uma chave, girou a haste da válvula, o isobutano pressurizado liberou os componentes críticos para a segurança da válvula. Cerca de 0,9 toneladas de gás foram liberadas, formando uma nuvem branca. Após apenas 30 segundos, o gás de espalhamento encontrou uma fonte de ignição – suspeita-se que fosse potencialmente um dispositivo de soldagem a cerca de 20 metros de distância.

Fonte: Raporte CSB, ExxonMobil Refinery Chemical Release and Fire

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